NASA 的小行星采样任务 Osiris-Rex 抵达目的地 Bennu-而后网

2016 年 9 月发射的小行星采样任务 Osiris-Rex 经过两年多的航行后,终于顺利抵达了目的地 Bennu。Osiris-Rex 预计将先花一个月的时间仔细地绘制 Bennu 的表面全图,再由科学家选定一个采样地点。一旦地点确定后,Osiris-Rex 会缓缓靠近 Bennu,然后在快要碰到时,用手臂前端的高压气罐「喷」一下表面,将表面上的微粒吹到收臂前端的收集器里。完成后,Osiris-Rex 将会把样品收纳好,然后于 2021 年启航返回地球,预计 2023 年时将样本放在特制的隔热舱内,投回地球大气层。

除了 Osiris-Rex 之外,日本 JAXA 的 Hayabusa 2 探测器正在 Ryugu 小行星上进行类似的任务,不过 Hayabusa 的收集方式要「暴力」得多,是直接将一个 2.5 公斤重的铜杆用爆炸力推向 Ryugu 的表面,等炸出一个约 2 公尺宽的坑之后,Hayabusa 再下去收集尘粒。相对于 Osiris-Rex,Hayabusa 应该能取得更深层、未被宇宙环境影响的样本。不过收集样品返回地球依然是件困难的事,无论是之前的 Genesis 还是第一代的 Hayabusa 都以失败收场,仅收集彗星尘尾的 Stardust 任务取得了成功。

其他宇航新闻方面,早前因为感应器针脚折弯而发射失败的 Soyuz 任务,稍早终于顺利将三名宇航员送上了国际空间站,也避免了空间站可能将「无人值守」的窘境。另一边,SpaceX 则是间隔短短一天后,就要再次进行火箭发射,这次是 NASA 的 CRS-16 空间站补给任务。一切顺利的话,预计本地时间明天凌晨 2:30 左右升空,这次使用的是全新的下级火箭呢。